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Novos cultivares de Dragon Fruit mais doces

pitaya

A aparência peculiar e o nome exótico da fruta do dragão são suficientes para fazer qualquer um dar uma segunda olhada. Mas, além do apelo da novidade, a fruta é uma promessa considerável para os produtores sul-africanos. Lindi Botha visitou Howard Blight em seu viveiro perto de Tzaneen para aprender sobre esta colheita notável.

A fruta do dragão produz uma colheita entre 20t/ha e 30t/ha por ano quando em plena produção.
Foto de : Lindi Botha

Apesar de sua aparência exótica, a fruta do dragão tem lutado para decolar na África do Sul devido ao seu sabor geralmente insípido.

Mas foi a aparência marcante e os benefícios para a saúde mundialmente reconhecidos da fruta que chamaram a atenção de Howard Blight há cinco anos e o levaram a uma jornada para cultivar variedades mais doces.

Hoje, o viveiro comercial da Blight, Amorentia, perto de Tzaneen, no Limpopo, tem seis cultivares com níveis Brix entre 14 e 19,5, proporcionando frutas deliciosas e doces que fazem justiça à sua aparência. Outras cinco variedades estão atualmente sendo testadas para expandir ainda mais o portfólio para produtores licenciados.

Blight diz que a marca dos cultivares tem sido especialmente importante para criar uma diferenciação entre os novos cultivares doces e as variedades anteriores e insípidas do mercado.

“Registramos a marca Amorentia Sweet Dragon Fruit e todos os nossos cultivares terão essa marca. Um forte foco na comercialização desta marca garantirá uma maior decolagem no mercado.”

Outras vantagens
Além de proporcionar muitos benefícios à saúde dos consumidores, a fruta do dragão tem muito a oferecer ao setor agrícola.

Pode ser cultivada em áreas onde muitas outras culturas falhariam, pois pode suportar altas temperaturas e pouca chuva. (Requer 35% menos água do que abacates, por exemplo.)

Isto dá-lhe uma vantagem decisiva num país com crescentes desafios hídricos. Também pode ser plantada em alta densidade, o que significa que requer apenas um pequeno pedaço de terra, o que a torna uma cultura ideal para pequenos agricultores.

“A fruta do dragão pode, portanto, desempenhar um grande papel na transformação agrícola. Não requer uma operação sofisticada e você pode estar em produção no segundo ano”, diz Blight.

A fruta do dragão prefere um clima mais seco, subtropical a tropical, e se dá bem em áreas onde nozes de macadâmia, abacate e banana são cultivados comercialmente. As temperaturas adequadas para a cultura estão entre 21°C e 29°C, mas ela suporta temperatura máxima de 41°C e mínima de -1°C por curtos períodos, desde que não haja geadas.

A cultura tem uma necessidade de precipitação entre 600 mm e 1 300 mm por ano, com irrigação suplementar nas estações secas. A necessidade total de água anualmente é de cerca de 3 200 m²/ha, e as áreas com maior pluviosidade terão necessidades de irrigação reduzidas.

Estabelecendo um pomar
A pitaia é geralmente plantada com um espaçamento de 2,5 m entre plantas e um espaçamento entre linhas de 5 m, proporcionando uma densidade ultra-alta de 1 250 plantas/ha.

Postes de concreto armado são necessários para sustentar as vinhas. Cada planta é montada em um único poste ou poste de concreto pré-moldado que se projeta 1,8m do solo.

Preso ao topo do poste de suporte está uma travessa de aço montada dentro de um pneu velho de motocicleta ou carro, através da qual as laterais ou galhos de produção são treinados para se espalharem e depois ficarem pendurados em direção ao solo.

É nessas laterais que ocorrem as flores e a frutificação da fruta do dragão. As laterais também podem ser cortadas e colocadas no solo para produzir outra planta.

Blight observa que a planta não gosta de pés molhados, e plantar em cristas em solo bem drenado evitará a divisão dos frutos e a queda das flores que resultam de solo excessivamente úmido.

É aconselhável um alto teor de composto orgânico de pelo menos 50%. Embora a fruta do dragão precise de bastante zinco e boro, as necessidades exatas de fertilizante devem ser determinadas por meio da análise das folhas. Segundo Blight, existe uma teoria de que a adição de fosfatos 15 dias antes da colheita resulta em frutas mais doces, mas isso ainda deve ser exaustivamente testado.

Quatro colheitas por ano
A fruta do dragão é uma cultura de verão que dá frutos de dezembro a maio. Porém, por se tratar de uma planta de dias longos, Amorentia está experimentando estender o horário de luz para ampliar a estação.

“Em outras partes do mundo, os agricultores utilizam iluminação artificial para produzir uma colheita de inverno. A fruta do dragão precisa de até 12 horas de luz para estimular a floração e, ao cultivar a fruta sob luz por mais algumas horas nos meses de inverno, esperamos ampliar o potencial de produção. No entanto, ainda estamos testando os níveis Brix, pois eles podem ser afetados negativamente pela falta de luz solar natural”, explica Blight.

A planta floresce quatro ou cinco vezes por ano e leva 40 dias desde a floração para produzir um fruto rosa fúcsia pronto para a colheita. Isso resulta em quatro colheitas por ano. São necessárias entre seis e oito colmeias por hectare para a polinização.

Blight acrescenta que embora todas as pitaias de Amorentia sejam polinizadas naturalmente, este não é o caso de todas as variedades, sendo que algumas requerem intervenção humana, o que aumenta os custos laborais. Os agricultores são aconselhados a plantar culturas que atraiam abelhas para os pomares, como manjericão ou lavanda, para aumentar a polinização.

Sob boas condições de cultivo, a fruta do dragão produzirá o seu primeiro fruto aos dois anos de idade e estará em plena produção no quinto ano, quando atingirá uma média de 20t/ha a 30t/ha por ano. O tamanho da fruta pode variar de 200g a 1kg.

“Como a fruta do dragão é bastante cara, é necessário reduzir o preço unitário e, portanto, as frutas menores serão preferidas pelos consumidores, com as frutas grandes indo para as indústrias de catering.”

As plantas têm vida útil de 20 anos, após os quais precisam ser substituídas.

Blight diz que a fruta do dragão não é afetada negativamente por pragas e doenças, desde que o material de plantio inicial esteja livre de Xanthomonas campestris, que causa o apodrecimento do caule.

“A antracnose é um problema menor e estamos em processo de registro de um produto de cobre para uso em pitaia. Também é importante fazer a remoção manual de ervas daninhas, em vez de química, pois qualquer deriva do herbicida no caule é prejudicial.

A cultura exige mão-de-obra de duas pessoas por hectare durante todo o ano, sendo necessários mais trabalhadores na colheita. Os frutos são colhidos maduros, com tesoura para evitar que a casca se rasgue, e manuseados com cuidado e acondicionados em caixas de papelão para evitar danos às escamas dos frutos.

É embalado e armazenado em temperatura entre 10°C e 14°C para distribuição local e tem prazo de validade de duas a três semanas.

A fruta do dragão também pode ser armazenada no frio entre 3°C e 5°C para exportação, resultando em uma vida útil de armazenamento de 27 a 42 dias. Isto o torna ideal para frete marítimo para a Europa e o Oriente Médio.

Blight diz que outra vantagem do cultivo da fruta do dragão é que as mesmas linhas de embalagem e infraestrutura necessárias para embalar abacates podem ser usadas.

“Também é contra-sazonal para os abacates, então os produtores de abacate têm a oportunidade de estender a produção em suas fazendas para uma operação durante todo o ano.”

Persuadir os consumidores
Com as variedades iniciais cultivadas na África do Sul produzindo frutas de sabor suave, Blight percebeu que não só era necessário investigar variedades que pudessem produzir frutas consistentemente doces, mas também seria necessária a educação do consumidor para reavivar o interesse.

“A Universidade da Califórnia, nos EUA, está a fazer investigação sobre variedades doces e o seu cultivo acabará por elevar a fasquia da fruta a nível mundial”, diz ele.

“Importámos variedades doces e testámo-las localmente durante dois anos para garantir que correspondiam ao que procurávamos, nomeadamente fruta doce que é naturalmente polinizada. O nível Brix mínimo deve ser 12, mas os níveis das nossas variedades são mais elevados, com cores de polpa variadas que vão do branco ao rosa suave e carmesim.

A polpa da fruta do dragão pode variar do branco ao carmesim.

“Com as reações diversas das poucas pessoas que experimentaram a fruta do dragão, temos muito trabalho a fazer para estabelecer a indústria e construir confiança no mercado. Grande parte da receita que recebemos dos produtores licenciados irá, portanto, para a marca e o marketing. Precisamos nos diferenciar das variedades mais brandas para que os consumidores saibam o que comprar. É importante que não experimentem as variedades mais antigas e saiam com uma má impressão, não querendo comprá-las novamente.”

Blight acredita que a fruta do dragão será a próxima grande cultura subtropical na África do Sul e há muito potencial nos mercados locais e de exportação.

“O Vietname produz um milhão de toneladas de fruta do dragão por ano, o equivalente a quatro vezes o tamanho da nossa indústria de abacate. A maior parte é exportada, uma vez que existe uma grande procura de superalimentos a nível mundial. A fruta do dragão também estabiliza o açúcar no sangue, por isso é boa para diabéticos. Existem muitas oportunidades no mercado para a fruta do dragão e a indústria está pronta para o desenvolvimento.”

Enviar e-mail para Howard Blight em (e-mail protegido)

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